被擊落也不影響前途:海軍版“全球鷹”接棒美國海軍戰略偵察任務

  距離美國海軍的“全球鷹”無人機遭伊朗革命衛隊防空部隊擊落已經過去了一個多月,這次引起軒然大波的事件多少令“全球鷹”的名聲受到了一些損失,不過這並沒有影響“全球鷹”在美軍中的地位。不久前,美國海軍與諾思羅普·格魯曼公司簽訂了MQ-4C“人魚海神”無人機的升級合同,計劃為美國海軍的MQ-4C升級信號情報能力、使其在該方面的能力達到EP-3E偵察機的水準。MQ-4C是RQ-4“全球鷹”的海軍型,能執行廣闊海域和近岸海域的實時情報蒐集和目標監視任務。MQ-4C的信號情報能力升級是其一體化功能能力(IFC)4.0項目的一部分,該項目的目的在於提升MQ-4C的綜合情報蒐集能力。在完成IFC 4.0項目後,MQ-4C將完全替代目前的EP-3E偵察機。

  使用無人機替代有人機並不新鮮,但對於美國海軍來說這次替換非常特殊,因為被替換的機型是EP-3E。EP-3E“白羊座”偵察機是洛克希德·馬丁公司在P-3“獵戶座”反潛巡邏機的機體基礎上改造的電子偵察機,這種因撞機事件而臭名昭著的偵察機是美國四種戰略偵察機(U-2、SR-71、RC-135、EP-3)當中唯一一種由海軍控制的機型,其執行電子偵察和信號分析的能力極強,由於能對幾乎全頻段的電子信號進行偵測和分析而被戲稱為“過濾空氣”。雖然EP-3E性能不錯,但由於該機早在1974年就已經全面服役、機體早已老化不堪,而同系列平臺的P-3C目前已經基本退役完畢,因此後勤保障已經非常困難。因此,美國海軍計劃於2021年將EP-3E全部退役。

  而選擇用MQ-4C替換EP-3E,看中的自然是MQ-4C的性能。作為目前性能最優異的長航時無人機,MQ-4C的巡邏續航時間超過30小時,其配備的AN/ZPY-3多功能雷達單次任務能對多達700萬平方千米的範圍進行掃描,並能夠在海面目標跟蹤搜索、合成孔徑模式艦船識別、固定指向目標成像等模式之間進行切換,其工作不受天氣狀況影響,最遠探測距離達到370千米,並能夠360°環視。而AN/DAS-3光電/紅外傳感器不僅能對AN/ZPY-3搜索到的目標進行追蹤,而且還能獨立執行遠程監視、目標截獲和測距任務。MQ-4C還配有AN/ZLQ-1電子支援系統,該系統能夠對搜索到的電子信號中的有價值目標進行特定跟蹤和分析,確保不會遺漏情報。由此來看,MQ-4C在能力上完全能夠勝任電子偵察任務,用來替換EP-3E是很合適的。

  在美國海軍的計劃中,MQ-4C將與P-8A“海神”反潛巡邏機構成搭配,兩者將共同構成美國海軍新的海上巡邏監視和航空偵察力量。MQ-4C將在反潛搜索任務重為P-8A提供海上情報支持,而P-8A則可以作為MQ-4C的控制平臺和通信中繼平臺。此外,MQ-4C還能與E-2D預警機、“宙斯盾”系統進行組網,共同執行艦隊防空和反水面目標作戰任務。MQ-4C還能與美國空軍的RQ-4B協同行動,兩者通過對海上和陸上/近岸目標搜索的任務分工,可確保全方位偵察不漏死角。

  2017年11月9日,諾斯羅普·格魯曼公司向美國海軍交付了首架MQ-4C的定型機。目前,MQ-4C雖然剛剛裝備不久,但美國海軍已經計劃為其進行升級。除計劃提升MQ-4C的綜合情報蒐集能力外,美國海軍還要求諾斯羅普·格魯曼公司為MQ-4C加裝具備通過Link-16數據鏈傳輸數據和進行交互操作的新型傳感器,這一計劃將於2022年1月前完成。而從MQ-4C首選的海外部署地點定在關島來看,該機針對亞太地區進行情報搜索的意味非常明顯,這與當年的EP-3E如出一轍——舊的不去新的不來,而新的“麻煩製造者”只會製造更多的麻煩。

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