科學家發現了比海王星還小的有大氣的系外行星,出現在其恆星附近

  文:娟娟

  作者系網易新聞·網易號“各有態度”簽約作者

  圖:太陽系外行星的插圖。 Credit: marcel / Adobe Stock

  華威大學(the University of Warwick)領導的一個國際天文學團隊,發現了一顆在其主恆星附近出現的系外行星,這個行星比海王星還小,在它出現的區域通常是不會發現海王星大小的行星的。

  該行星被稱為NGTS-4b,它的大小是地球的3倍,質量是地球的20倍,半徑比海王星小20%,它的表面溫度達到了1000攝氏度。它距離它的主恆星非常的近,只需要1.3天的時間就可以繞恆星運行一週。

  這是第一次發現這種類型的行星。它所在的區域被稱為“海王星的沙漠”(Neptunian Desert),這是一個非常靠近主恆星的區域,在這個區域裡很難發現海王星大小的行星。這個區域受到來自恆星的強烈輻射,意味著行星的氣態大氣會被蒸發掉,只留下一個岩石內核。然而天文學家們發現NGTS-4b仍然擁有氣體大氣層。

  圖:行星凌日。來源:https://warwick.ac.uk/newsandevents/pressreleases/the_forbidden_planet

  科學家一直在致力於在太陽系外尋找宜居的行星,到目前為止,在太陽系外已知有4000多顆行星圍繞著恆星運行。在這些系外行星中,大約96%的星球都比我們的地球大得多,它們中的大多數都與海王星或木星的大小相當。不過,這一比例可能並不能反映宇宙裡的真實情況,因為,就目前的技術而言,小行星比大行星更難追蹤。

  在尋找遙遠行星的過程中,科學家們經常使用的方法叫做凌日法(transit),主要是尋找亮度週期性下降的恆星。如果一顆恆星恰好有一顆行星的軌道平面與地球的視線一致,那麼這顆行星在公轉過程中,每一次經過恆星前方,就會遮住一小部分恆星的光芒。

  研究人員認為,NGTS-4b行星可能是在過去的100萬年裡才進入海王星沙漠的,或者它曾經非常大,它的大氣仍然在蒸發中。這顆行星一定很堅硬——因為它就在我們預計海王星大小的行星無法生存的區域。研究團隊現在正在整理數據,看看是否能在“海王星沙漠”地帶找到更多的行星——也許這片沙漠比他們曾經認為的要綠。

  參考資料:

  https://warwick.ac.uk/newsandevents/pressreleases/the_forbidden_planet

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