日本將於本月22日使用“太空子彈”對Ryugu小行星進行採樣

  如果你需要準備向小行星發射子彈,並且要吸走爆炸產生的雜物,還要把它們收好保管起來的話,那麼最好的辦法就是先在地球上向一顆人造小行星發射子彈並在慢鏡頭下觀察發生了什麼。

  因此,這正是日本宇宙航空研究開發機構(JAXA)在去年12月底為本週晚些時候在小行星Ryugu上進行的“隼鳥二號”(Hayabusa2)採樣所做的準備工作。他們利用幾個月來在太空岩石上收集的數據建立了一個小行星模型,把它放在真空室中,並在測試中使用了宇宙飛船採樣系統的複製版本。

  隼鳥2號採樣儀器的的一個副本。(來源:JAXA)

  這場測試解決了兩個主要問題。該團隊想要確定該採樣儀器至今仍能正常工作,鑑於自2014年12月宇宙飛船發射以來已經過了好幾年的時間。測試還解決了隼鳥2號的發現:仔細觀察,探測器發現Ryugu小行星的表面覆蓋著的其實是礫石,而不是JAXA在設計任務時所期望的細微塵埃。

  為了解決這些問題,JAXA團隊使用備用飛行採樣儀器設計了一個複製實驗,該儀器與航天器上的儀器完全相同。科學家們模仿了Ryugu小行星表面的礫石結構,以及他們認為起源於類似小行星那類隕石的化學成分。研究人員將整個裝置放入真空室,以更好地模擬小行星的環境(儘管它們仍然會受到地球引力的作用)。

  隼鳥2號小組對試驗結果感到滿意;他們確認子彈的機制確實創造了飛船可以收集的樣本。事實上,雖然在碎石上的測試比在灰塵上的測試產生了一個更小的撞擊坑,但取樣器能夠收集更多的材料,研究小組預計,如果沒有重力的干擾,真正的“隼鳥2號”上的儀器將可以有更好的效果。

  這次的彩排成功之後,剩下要做的就是等待真正的演出了。JAXA將這次採樣安排在美國東部時間2月21日下午6點(格林威治時間2300;(當地時間2月22日上午8點)。

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