相隔53光年!迷你海王星是地球質量的23倍,大小卻只有3倍

  宇宙世界之所以吸引著人類永無止境的探索,最大的原因無疑是可以一層層剝開那些未知的謎團。科學家們總能為我們帶回很多讓人驚喜的消息,比如這一次的TESS望遠鏡就有了新的發現。這是一顆非常特別的“迷你海王星”,因為它的質量達到了地球質量的23倍,然而它的大小卻只是地球的3倍左右。這一顆新確認的系外行星,被科學家們取名為HD 21749b,圍繞著和太陽相仿的母恆星旋轉,它和地球相隔53光年的距離。

  TESS望遠鏡(Transiting Exoplanet Survey Satellite,即凌日系外行星巡天衛星。)是美國國家航天局新型太空望遠鏡,主要的任務是搜尋新行星,一共需要服役2年的時間。就目前的進度而言,這個望遠鏡已經發現了3顆系外行星。這顆新發現的行星位於Reticulum(網罟座),這裡星光暗淡。它的特徵和海王星非常的類似,但是質量低於太陽系的海王星,這也是為什麼科學家稱它為迷你海王星的原因之所在。

  在質量大的同時,大小卻是地球的三倍,這能從一定程度上說明它可能是一個氣體行星,和地球這樣的岩石行星是有所不同的。同時,這個星球上的氣體密度應該會比我們現在知道的其他氣體行星高出許多。因為,它有地球質量的23倍之大。正是因為質量和大小這樣的懸殊數據,才得以推斷出這個行星的內部形態。它和海王星由氮氣組成的蓬鬆有所不同,很可能它擁有和水一樣的密度,又或者是存在一個很厚的大氣層。

  TESS望遠鏡探尋的範圍是地球附近300光年以內,主要是發現是否有其他行星存在。對於這個新行星的特點,科學家們已經掌握了一些基本數據。比如說它圍繞一週的時間是36個地球日,HD 21749恆星在亮度上也和太陽相近。同時,科學家們還在這個恆星系統裡發現了另一個小行星,雖然目前對該行星掌握的信息還比較有限,但也知道了它的行星圍繞週期大概是7.8個地球日。如果能夠全部證實,那麼這個系外行星,將是TESS望遠鏡發現的第一顆大小和地球大致相當的行星。

  2年的時間裡,TESS望遠鏡需要將整個天空覆蓋完成。通過將天空分區域劃分,每個區域一次進行27天研究從而得到完整的數據。這也是它和開普勒太空望遠鏡的不同之處(開普勒是見識15萬科相對遙遠的恆星,同時它所觀察的區域是相對一小片的區域)。對於TESS望遠鏡來說,這顆新發現的行星HD 21749b已經很遙遠了,因為它的焦點轉移難度特別大,很難去尋找那些軌道週期長並且遠離母恆星的行星。很幸運,科學家們還是捕捉到了它清晰的新信號。

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