比地球大20倍的奇怪行星:NASA新型行星獵人發現多個奇怪天體和爆炸行星

  這是藝術家對凌日系外行星勘測衛星(TESS)的一幅假想圖,這顆衛星旨在尋找離我們太陽最近的行星系統。來源:美國宇航局戈達德太空飛行中心

  美國國家航空航天局(NASA)的“凌日系外行星勘測衛星”(Transiting Exoplanet Survey Satellite,簡稱TESS)在發射僅僅9個月後,就發現了至少8顆行星,此外還有300多顆候選行星正等待核實。

  1月7日,一顆質量至少是地球23倍的奇異行星被公諸於世,這顆行星是那8顆行星中的一顆,另外7顆行星中有一些此前已經被報道過。

  劍橋麻省理工學院(MIT)的TESS科學家Xu Chelsea Huang說,這顆新發現的行星每36天就會在其橢圓的軌道上繞其恆星旋轉一週。更奇怪的是,有跡象表明,有另一顆比地球大不了多少的行星正在以更近的距離在繞著那顆恆星運行。當一顆較大的行星在橢圓軌道圍繞著同一顆恆星運行時,一顆較小的內行星還如何保持在自己軌道上運行是一個謎。Huang說:“這是這類結構中最極端的系統,我們不知道這種系統是怎樣形成的。這顆恆星被稱為HD 21749,距離地球16秒差距(53光年),位於網罟座星座。

  Huang在華盛頓西雅圖舉行的美國天文學會會議上報告了這一發現。

  古怪天體目錄

  TESS的其他發現還包括一個超熱的行星,LHS 3844 b行星,它每11小時就會圍繞它的恆星(一個只有太陽15%大的紅矮星)旋轉一次。Huang說,TESS發現的另外20到30顆行星的細節即將發表。

  麻省理工學院的物理學家、TESS任務的首席研究員喬治·瑞克(George Ricker)說,TESS的工作表現比團隊成員意料之外的還要好。它的四個攝像頭可以看到比原先預期還要模糊20%的物體,對焦也更清晰。

  這個航天器的任務也不僅僅是搜尋行星。麻省理工學院的天文學家Michael Fausnaugh說,科學家們已經研究了101顆突然變亮的恆星(可能是因為它們正在爆發的超新星)。由於TESS連續27天目不轉睛地盯著同一片天空,然後又轉到鄰近的一片,所以在這些爆炸的恆星變亮又變暗的過程中,TESS捕捉到了前所未有的景象。Fausnaugh說:“根據這些爆炸的亮度和形狀,科學家們可以做很多科學研究。”例如,天文學家可以仔細觀察光亮增加的方式,尋找爆炸產生這種特定閃光的恆星類型線索。Fausnaugh說,TESS在觀測的第一個月就發現了六顆超新星,它的前輩,美國宇航局的開普勒太空望遠鏡,在4年的時間裡發現了5個。

  TESS正在掃描整個南方天空,完成之後然後它會轉向北方的天空。

  瑞克說,這艘航天器可能會繼續工作幾十年。他的團隊現在正在給NASA寫一份提案,要求將TESS的任務時長在最初期限的基礎上延長兩年。這項提議的截止日期是2月1日,但是美國政府部分的停擺意味著瑞克不確定這個時間會怎樣變化。

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