兩天內兩艘航天器相繼“死亡”:NASA黎明號完成探測小行星帶使命

  美國國家航空和宇宙航行局(NASA)的一艘宇宙飛船於11年前發射升空,對小行星帶中最大的兩個天體進行了研究。

  科學家們大約一個月前就知道“黎明”號(Dawn)幾乎耗盡了聯氨。聯氨是一種燃料,它可以使航天器的天線朝向地球,並幫助太陽能電池板向太陽充電。

  本週,該航天器停止了與飛行控制人員的溝通,促使美國國家航空航天局(NASA)在週四宣佈其“死亡”。

  10月31日和11月1日,“黎明”號都錯過了與NASA深空網絡(DSN)的定期通信。研究團隊排除其他原因後,得出結論稱,使航天器控制其指向的燃料肼已耗盡,其天線不能再與任務控制平臺通信,但還可以利用太陽能電池板來充電。

  此前兩天,開普勒太空望遠鏡(Kepler Space Telescope)也耗盡了指向航天器所需的燃料。該望遠鏡花費了9年半的時間尋找太陽系外的行星。

  這兩臺航天器的工作時間都比預期的要長,他們的“死亡”也在意料之中。

  在3個離子引擎的推動下,11歲的“黎明號”是第一個圍繞火星和木星之間的小行星帶運行的航天器,也是第一個圍繞地球以外兩個地方運行的航天器。

  在圍繞灶神星轉了一圈之後,“黎明”號進入了矮行星穀神星的軌道。穀神星是小行星帶中最大的天體,灶神星緊隨其後。

  其中,灶神星佔據了小行星帶總質量的9%,而穀神星則佔據了三分之一。灶神星是太陽系最大的小行星之一;而穀神星則是小行星帶最亮天體,海王星軌道內唯一的矮行星。

  “黎明”號自2007年發射以來已經飛行了43億英里(69億公里)。預計它將在穀神星周圍的軌道上停留數十年,但將不再能夠與地球通信。

  據NASA保守估計,黎明號至少將在穀神星上空繼續運轉20年,而超過99%的工程師充滿信心地認為至少是50年。

  “黎明”號任務傳來的數據將繼續被用於科學研究。

  傳回地球的數據使科學家們能夠比較兩個演化非常不同的類行星。在它的成就中,黎明號顯示了早期太陽系中位置對於天體形成和演化的重要性。

  “黎明號”還強化了一種觀點,即矮行星可能在其歷史上的相當大一部分時間裡承載著海洋——而且可能仍然如此。

  據美國宇航局稱,“黎明號”將在穀神星軌道上停留數十年。任務總監兼總工程師馬克·雷曼(Marc Rayman)堅稱他對這個消息並不感到悲傷。

  相反,他在一封電子郵件中說:“我很激動,它是如此令人激動和富有成效。”

  “無論如何,黎明號都取得了巨大的成功。它帶著人類進行了一次真正令人驚奇的深空探險,有了驚人的發現。”

  “我們對黎明號提出了巨大的要求,但每次都遇到了挑戰。很難對這艘神奇的宇宙飛船說再見,但現在是時候了。”

  美國國家航空和宇宙航行局(NASA)科學任務負責人托馬斯·祖布琴(Thomas Zurbuchen)說,黎明號收集到的“驚人”圖像為我們太陽系的歷史和進化提供了線索。

  “對我來說,這是一次非同尋常的外星探險的完美結局。”雷曼說。

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