“行星獵人”走向深空:NASA開普勒望遠鏡完成使命即將謝幕

  對於美國宇航局的開普勒太空望遠鏡來說,這個世界將會在寒冷中結束。

  迄今為止,大約有3800顆被證實的系外行星被人類發現,其中有70%的行星是被開普勒望遠鏡發現的,但如今開普勒望遠鏡快要永遠閉上它的眼睛了。美國國家航空航天局(NASA)在10月30日宣佈,這架多產的望遠鏡已經耗盡燃料了,將在未來一兩個星期內退役。

  開普勒不會像NASA的環土星卡西尼號(Cassini)航天器那樣,以一種引人注目的壯觀爆炸景象消失在太空中。2017年9月卡西尼號航天器的燃料快要耗盡,工作人員使其故意脫離軌道,進入這顆土星厚厚的大氣層。

  相反,開普勒團隊成員將會向繞太陽軌道運行的這顆“行星獵人”發送一個簡單的指令,觸發飛船上已經存在的退役序列,開普勒將關閉其無線電發射機和機載故障保護系統,隨後它成為一塊金屬,無聲無息地漂浮在冰冷黑暗的太空深處。

  NASA艾姆斯研究中心的項目系統工程師查理·索貝克昨天在與記者的電話會議上說:“開普勒目前與地球的距離為9400萬英里,在未來不久的一段時間內,它與地球的距離將保持不變。”

  NASA開普勒太空望遠鏡,該望遠鏡燃料耗盡,不久將退役。來源:美國國家航空航天局

  在未來的幾十年中地球和開普勒會有一些碰撞。例如,美國宇航局官員在一段新視頻中解釋說,到了2060年,運行速度更快的地球將幾乎趕上開普勒,我們行星的引力將會把太空望遠鏡稍稍推向太陽一點,而開普勒將會以比現在略短、略快的軌道在地球前面運行。但到了2117年,開普勒將在與地球的另一次相遇後重新回到原來的軌道上,這個循環將繼續下去。

  因此,NASA官員說,救援或加油任務幾乎是不可能的。從1993年到2009年,宇航員分別對哈勃太空望遠鏡進行了五次維修和升級,但這是因為哈勃位於地球低軌道,距地球僅353英里(569公里)。

  開普勒於2009年3月發射升空,任務是確定銀河系周圍類地行星有多普遍。這艘航天器使用“凌日法”來尋找外星世界,通過觀察恆星表面微小的亮度變化來尋找經過恆星的行星。

  開普勒最初同時觀察約15萬顆恆星。這項初始的工作在2013年5月結束,因為當時飛船失去了它的四個反應輪的第二個,這些反應輪用於保持方向。然而,任務小組成員很快發現他們可以利用剩餘的輪子和太陽壓力來穩定開普勒,於是在2014年,他們開始了名為K2的新任務。

  在K2任務時期,開普勒在80天的移動運動中進行了各種各樣的觀測,從我們太陽系中的小行星和彗星到遙遠的超新星爆炸,包羅萬象。

  但開普勒將永遠因為它發現的系外行星而被人們記住。望遠鏡目前的記錄是發現了2681個外星世界,其中354個是在K2任務時期被發現的。近2900顆開普勒發現的“候選行星”仍在等待後續分析或觀察的審核,而歷史表明,它們中的大多數最終將得到確認。

  然而,開普勒望遠鏡的用途遠遠不止收集這些原始數據。太空望遠鏡的觀測結果顯示,銀河系中行星的數量遠遠超過了恆星的數量;那種類地的、可能適宜居住的世界非常常見;而且行星和行星系統,比我們的太陽系要更加多樣化。

  任務小組成員說,這些發現正在重塑天文學家對人類在宇宙中的位置的認識,並更好地為天體生物學家提供服務,以尋找我們的宇宙鄰居的跡象。

  開普勒任務的創始首席研究員比爾·博魯奇(Bill Borucki)在艾姆斯研究中心服務多年後於2015年退休,他在昨天的電視節目中說:“基本上,開普勒為人類探索宇宙打開了大門。”

  Sobeck和Borucki表示,開普勒望遠鏡的總價最終將達到7億美元左右。

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