新研究發現比鄰星b可能高度宜居 距地球僅4光年被稱為“太陽系後院”

  距離地球4.2光年的一顆恆星的宜居帶附近的一顆系外行星可能是浩瀚海洋的家園,這增加了它存在生命的可能性。

  自發現以來,關於比鄰星b(Proxima b)表面條件的疑問一直在打轉;這顆行星的質量大約是地球的1.3倍,它所環繞的紅矮星與我們的太陽年齡相仿。

  然而,過去幾年的研究,既增強了人們對其宜居性的希望,也讓他們失望了。

  現在,一項新的研究再次提出了比鄰星b可能支持生命的可能性,表明在合適的條件下,該系外行星可以維持液態水。

  美國宇航局戈達德太空研究所(NASA Goddard Institute for Space Studies)的行星科學家安東尼·德爾·格尼奧(Anthony Del Genio)對《生活科學》(LiveScience)說,我們的模擬傳遞出的主要信息是,這顆行星很有可能適合人類居住。

  在本月發表在《天體生物學》(Astrobiology)雜誌上的這項研究中,研究人員進行了模擬,這據稱是第一次模擬有著動態海洋的比鄰星b的氣候。

  這顆行星被認為與它的恆星比鄰星(Proxima Centauri)緊密鎖定在一起,這意味著它將擁有永久的“晝側”和“夜側”。

  雖然在黑暗中留下的一邊的水會結冰,但另一邊的情況不一定如此。

  研究人員在這項新研究中解釋說:“靜態海洋的氣候模型表明,比鄰星 b可以容納一小片晝側的海洋,儘管它的穩定性很弱。”

  在第一次考慮動態(移動)的海洋時,這種液態水的範圍變得更加重要,在某些情況下甚至會浸入夜側的部分區域。

  模擬結果顯示,“在一個動態的海洋中,一個假想的覆蓋著海洋的比鄰星b,其大氣與現代地球類似,可以擁有一個適合居住的氣候,擁有廣闊的開放海洋區域,在低緯度地區延伸到夜側。”

  研究人員還對不同的鹽度水平和大氣溫室氣體濃度進行了建模,每一種濃度都可能影響到液體區域的大小。

  恆星比鄰星是由天文學家羅伯特·因尼斯(Robert Innes)於1915年在南非發現的,當時他是擔任約翰尼斯堡(Johannesburg)聯合天文臺(Union Observatory)的主管。

  比鄰星位於從地球看來西南方向2度的位置,為一顆紅矮星。它是南門二(半人馬座α)三合星的第三顆星,半人馬座α星本身是一個三星系統。由於半人馬座α星系統距離地球很近,許多科幻小說都認為這裡存在發達的宇宙文明,“三體”系統中擁有與地球截然不同的世界和宇宙生物。

  是什麼讓比鄰星b與眾不同?

  從距離上來講,這是我們能找到的最接近地球的行星。它環繞我們最近的恆星運行,這顆行星距離我們只有4光年。

  向這顆星球發射宇宙飛船以檢查生命跡象的任務已經在計劃中,可能在幾十年內完成。

  從組成上來講,這顆行星是岩石的,大小和地球相似。

  從溫度上來講,它位於恆星的“宜居帶”,這意味著它的表面可能有液態水——這是外星生命的關鍵成分。

  這顆星球的表面溫度可以在-90°和30°攝氏度(-130和86華氏度)。

  如果比鄰星b擁有大氣層,那麼組成生物化學循環(我們稱之為生命)所需的簡單成分——水、二氧化碳和岩石——都可能存在並在這顆星球表面相互作用。

  在十幾次模擬中,研究小組發現這顆系外行星幾乎總是有某種液態海洋。

  但是,先別急著去泡個澡。

  研究人員寫道:“我們發現,由於海洋熱量輸送和/或鹽度降低了冰點,被海洋覆蓋的比鄰星b表面的液態水面積可能要大得多,但溫度要比之前的設想低得多。”

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